คนนับพันจะอาศัยอยู่ที่นี่ในวันหนึ่ง (ตราบเท่าที่พวกเขาสามารถหาน้ำได้)

ล้อมรอบด้วยครีโอโซเต้และโอโคทิลโลหลายไมล์ในทะเลทรายโซนอรัน เจ้าหน้าที่ของรัฐและผู้นำทางธุรกิจรวมตัวกันในเดือนตุลาคมโดยมีฉากหลังเป็นยอดเขาที่ขรุขระของเทือกเขา White Tank เพื่อปรบมือให้กับแผนการเปลี่ยนพื้นที่แห้งแล้ง 37,000 เอเคอร์ทางตะวันตกของ ฟีนิกซ์เข้าสู่ชุมชนที่มีการวางแผนที่ใหญ่ที่สุดเท่าที่เคยมีมาในรัฐแอริโซนา

การพัฒนา Teravalis คาดว่าจะมีบ้าน 100,000 หลังและพื้นที่เชิงพาณิชย์ 55 ล้านตารางฟุต แต่การที่จะทำให้มันเกิดขึ้น ผู้พัฒนาโครงการคือ Howard Hughes Corp. จะต้องเข้าถึงน้ำให้เพียงพอสำหรับผู้อยู่อาศัย 300,000 คนและพนักงาน 450,000 คน

ผู้นำท้องถิ่นและรัฐมองว่า Teravalis เป็นความสำเร็จที่ยอดเยี่ยมในตลาดอสังหาริมทรัพย์ที่เฟื่องฟู แต่ก็ยังเป็นตัวแทนของความท้าทายที่ทวีความรุนแรงขึ้นในรัฐแอริโซนาและรัฐอื่นๆ ทางตะวันตกเฉียงใต้ที่เติบโตอย่างรวดเร็ว นั่นคือการสร้างโครงการแบบผสมผสานขนาดใหญ่ในยุคที่ขาดแคลนน้ำ

Kathleen Ferris อดีตผู้อำนวยการกรมทรัพยากรน้ำรัฐแอริโซนาและนักวิจัยอาวุโสของ Kyl Center for Water Policy รัฐแอริโซนากล่าวว่า “คุณไม่สามารถเติบโตและเติบโตในดินแดนที่ห่างไกลเหล่านี้และวางอุตสาหกรรมได้ทุกที่ที่คุณต้องการ” มหาวิทยาลัย. “คุณต้องฉลาดกว่านี้เกี่ยวกับสถานที่และวิธีที่เราเติบโต”

สภาพแห้งแล้งอย่างต่อเนื่องทำให้ต้นทุนน้ำสูงขึ้นและกระตุ้นการต่อต้านการพัฒนาใหม่ๆ มากขึ้น แต่การขาดแคลนน้ำยังผลักดันให้นักพัฒนาคิดค้นนวัตกรรมด้วยการออกแบบและติดตั้งโครงสร้างพื้นฐานราคาแพงเพื่อประหยัดน้ำจืดและรีไซเคิลน้ำเสียให้มากขึ้น

ความแห้งแล้งได้ยุติลงในภาคตะวันตกเฉียงใต้ตั้งแต่ปี 2543 ซึ่งรุนแรงขึ้นจากการเปลี่ยนแปลงสภาพภูมิอากาศ การไหลของน้ำลดลงอย่างรวดเร็วในแม่น้ำโคโลราโดและแหล่งน้ำผิวดินอื่น ๆ ที่ให้บริการในรัฐแอริโซนาและรัฐใกล้เคียง นั่นสร้างแรงกดดันมากขึ้นในการจัดหาที่อยู่อาศัยและธุรกิจจากการสำรองน้ำที่มีอยู่อย่างจำกัดในชั้นหินอุ้มน้ำ

ผลที่ตามมากำลังรู้สึกไปทั่วฝั่งตะวันตก ข้อเสนอสำหรับท่อส่งน้ำใหม่เพื่อจัดหาเมืองเซนต์จอร์จ รัฐยูทาห์ กลายเป็นจุดสนใจของการต่อต้านจากสาธารณชน ชุมชนในโคโลราโดและยูทาห์ได้ประกาศเลื่อนการชำระหนี้เกี่ยวกับการพัฒนาใหม่ และน้ำประปาก็เป็นเหตุผลหนึ่งที่ชาวชนบทกำลังต่อสู้กับข้อเสนอเพื่อเพิ่มความหนาแน่นของบ้านใน Washoe County รัฐเนวาดา

ในแอริโซนา ระดับน้ำใต้ดินลดลงอย่างรวดเร็วจนบ่อน้ำที่อยู่อาศัยหลายพันแห่งทั่วรัฐแห้งขอด ในปี 2564 กรมทรัพยากรน้ำของรัฐแอริโซนาได้ระงับการก่อสร้างบ้านใหม่ในเทศมณฑลพินาล ทางตอนใต้ของฟีนิกซ์ เนื่องจากการสูบน้ำบาดาลเกินปริมาณที่จ่ายไป

ในนิวเม็กซิโก ข้อเสนอ 2 ข้อสำหรับชุมชนขนาดใหญ่นอกเมืองอัลบูเคอร์คีไม่ประสบผลสำเร็จเนื่องจากความกังวลเรื่องน้ำ ในโครงการหนึ่ง Campbell Farming Corp. เสนอให้สร้างบ้าน 4,000 หลัง ศูนย์การค้าและค้าปลีก และสนามกอล์ฟสองแห่งบนพื้นที่ 8,000 เอเคอร์บนภูเขาทางตะวันออกของเมืองเมื่อกว่าสองทศวรรษที่แล้ว ตามเอกสารการวางแผน แต่ต้องเผชิญกับการคัดค้านการใช้น้ำบาดาล ซึ่งจะรวมกันประมาณ 400 ล้านถึง 500 ล้านแกลลอนต่อปี สำนักงานวิศวกรของรัฐพบว่า Campbell Ranch จะไม่เป็นไปตามข้อกำหนดของ New Mexico สำหรับนักพัฒนาที่จะแสดงให้เห็นว่าโครงการของพวกเขามีน้ำใช้เป็นเวลา 70 ปี

“มันเป็นพื้นฐาน คุณไม่ได้ทำการพัฒนานั้นโดยไม่มีน้ำ” Kathy Freas ผู้ร่วมก่อตั้ง East Mountain Protection Action Coalition ซึ่งเป็นกลุ่มพลเมืองที่ต่อต้านแผนดังกล่าวกล่าว

ความกังวลที่คล้ายกันกำลังกระทบกระเทือนซานโตลินา ซึ่งเป็นพื้นที่ 13,700 เอเคอร์ที่วางแผนไว้ในปี 2014 และยังไม่ได้ก่อสร้าง Santolina ตั้งอยู่ระหว่าง Albuquerque และ Rio Grande เป็นจุดสนใจของการต่อต้านจากสาธารณะเนื่องจากต้องใช้น้ำ 7.3 พันล้านแกลลอนต่อปีเพื่อรองรับผู้อยู่อาศัย 90,000 คน

เจ้าหน้าที่ของเทศมณฑลอาจกำหนดให้ผู้พัฒนาของ Santolina, Western Albuquerque Land Holdings ติดตั้งระบบบำบัดน้ำเสียและโครงสร้างพื้นฐานการรีไซเคิลที่มีราคาแพงเพื่อลดการใช้น้ำและของเสีย บริษัทได้ส่งแผนการที่จะเปลี่ยนพื้นที่หลายร้อยเอเคอร์จากที่อยู่อาศัยไปสู่การพัฒนาพลังงานแสงอาทิตย์ ซึ่งเป็นการเปลี่ยนแปลงที่จะลดการใช้น้ำลงอย่างมาก แต่อาจต้องเริ่มกระบวนการวางแผนใหม่อีกครั้ง

“ทางตะวันตก น้ำเป็นปัญหามาโดยตลอดใช่ไหม? ผู้คนตื่นตัวมากขึ้นในตอนนี้” เอนริโก กราดี รองผู้จัดการประจำเทศมณฑลเบอร์นาลิลโล ซึ่งดูแลการทบทวนโครงการซานโตลินากล่าว

การขาดแคลนน้ำยังเปลี่ยนการออกแบบของชุมชนในภาคตะวันตกเฉียงใต้ ซึ่งไม่มีทะเลสาบขนาดใหญ่ สนามหญ้าชลประทาน สนามกอล์ฟ หรือคลองระบายน้ำอีกต่อไป

ตัวอย่างหนึ่งคือไร่สเตอร์ลิงใกล้เมืองลิตเทิลตัน รัฐโคโลราโด ซึ่งเป็นการพัฒนาถนนและสวนสาธารณะที่ออกแบบมาเพื่อรวบรวมและเก็บสตอร์มวอเตอร์เพื่อนำกลับมาใช้ใหม่ โครงการขนาด 3,400 เอเคอร์จะมีระบบน้ำประปาวงปิดมูลค่า 350 ล้านดอลลาร์ที่รวบรวม บำบัด และรีไซเคิลน้ำเสียสำหรับที่อยู่อาศัยมากกว่า 12,500 หลัง รวมถึงพื้นที่เชิงพาณิชย์และพื้นที่ค้าปลีก นักพัฒนายังศึกษาวิธีการรวบรวมและใช้น้ำฝนจากหลังคาอย่างมีประสิทธิภาพสูงสุด

“จนกว่าจะมีความขาดแคลน นักพัฒนาส่วนใหญ่ไม่ได้รับแรงจูงใจให้อนุรักษ์น้ำ” Brock Smethills ประธานนักพัฒนาของไซต์กล่าว “สำหรับเรา สิ่งจูงใจนั้นสอดคล้องกันในวันที่ 1 ให้ใช้น้ำให้น้อยลงและอนุรักษ์ให้ได้มากที่สุด”

อีกตัวอย่างหนึ่งคือ Verrado ชุมชนขนาด 8,800 เอเคอร์ในบัคอาย รัฐแอริโซนา ซึ่งมีผู้อยู่อาศัย 16,000 คน นอกจากต้นไม้ 30,000 ต้นเพื่อเป็นร่มเงาและช่วยชะลอการระเหยแล้ว Verrado ยังมีระบบรีไซเคิลน้ำที่รวบรวมน้ำเสียทั้งหมดจากบ้านเรือนและธุรกิจ และส่งไปยังโรงบำบัดที่สามารถรีไซเคิลได้ 1.5 ล้านแกลลอนต่อวัน ซึ่งถูกจัดเก็บและใช้เพื่อทดน้ำสองแห่ง สนามกอล์ฟ.

Dan T. Kelly ประธานเจ้าหน้าที่ฝ่ายปฏิบัติการและผู้จัดการทั่วไปของ DMB Associates ซึ่งเป็นบริษัทที่อยู่เบื้องหลัง Verrado กล่าวว่า “นักพัฒนาที่มีความรับผิดชอบทุกคนในแอริโซนารู้ดีว่าน้ำเป็นข้อจำกัด “มันเป็นคำถามแรกที่คุณต้องเผชิญ”

ความสนใจที่เพิ่มขึ้นต่อการจัดหาน้ำมีความเกี่ยวข้องเป็นพิเศษกับโครงการเทราวาลิส Hughes Corp. จ่ายเงิน 600 ล้านดอลลาร์เพื่อซื้อทรัพย์สินจากเจ้าของคนก่อน ซึ่งเสนอที่จะใช้พื้นที่ 3,000 เอเคอร์สำหรับชุมชนที่วางแผนไว้ซึ่งจะอาศัยลุ่มน้ำ Hassayampa ซึ่งเป็นชั้นน้ำแข็งใต้โครงการเพื่อจัดหาน้ำ ในปี 2549 กรมทรัพยากรน้ำของรัฐแอริโซนาได้ออกใบรับรองสองฉบับเพื่อจัดหาและสร้างบ้าน 7,000 หลัง

ใบรับรองเหล่านั้นยังคงใช้ได้ แต่ Hughes Corp. ไม่สามารถเข้าถึงแหล่งน้ำที่เหลืออีก 34,000 เอเคอร์ – มากกว่า 90% ของทรัพย์สินทั้งหมด กรมทรัพยากรน้ำได้กำหนดให้แอ่งหัสยามัมปาหยุดพัฒนาใหม่ ขณะที่ศึกษาปริมาณน้ำสำรองใต้ดินที่มีอยู่จริง

ตัวเลือกการจ่ายน้ำสำหรับ Teravalis รวมถึงการแตะชั้นหินอุ้มน้ำอีกชั้นหนึ่งและส่งน้ำตามท่อส่งน้ำ นอกจากนี้ยังสามารถเช่าน้ำจากชนเผ่าพื้นเมืองอเมริกันในรัฐแอริโซนาที่มีสิทธิ์ใช้น้ำอย่างกว้างขวาง

นักพัฒนายังสามารถซื้อสิทธิ์ในการใช้น้ำในแม่น้ำโคโลราโด Queen Creek ซึ่งเป็นย่านชานเมืองของฟีนิกซ์ ได้รับอนุญาตจากรัฐแล้ว และกำลังเตรียมที่จะใช้จ่าย 27 ล้านดอลลาร์เพื่อตักน้ำจากแม่น้ำเกือบ 750 ล้านแกลลอนสำหรับผู้อยู่อาศัย 66,000 คน

สุภาษิตตะวันตกที่ว่า “น้ำไหลขึ้นเขาสู่เงิน” ปีนี้ ส.ส.รัฐแอริโซนาอนุมัติเงิน 1 พันล้านดอลลาร์ ระยะเวลา 3 ปี ซึ่งเป็นเงินดาวน์เพื่อจัดหาแหล่งน้ำที่มีเสถียรภาพ

“เรากำลังอยู่ในช่วงเริ่มต้นของยุคใหม่แห่งนวัตกรรมและการลงทุน” Greg Vogel ผู้ก่อตั้งและซีอีโอของ Land Advisors Organization บริษัทนายหน้าซื้อขายหลักทรัพย์และที่ปรึกษาด้านการพัฒนาในสกอตส์เดล รัฐแอริโซนากล่าว “Teravalis จะอยู่ในการสร้างเป็นเวลา 50 ปี หรืออาจจะ 70 ปี จนกว่าจะสร้างเสร็จ พวกเขาจะมีน้ำเพียงพอ”

แม้ว่าจะไม่ใช่มุมมองที่เป็นเอกฉันท์ก็ตาม
เมือง Buckeye ซึ่งเป็นที่ตั้งของ Teravalis ใช้เกือบ 3.5 พันล้านแกลลอนต่อปีสำหรับผู้อยู่อาศัย 115,000 คน ปริมาณการใช้น้ำของประชากร 300,000 คนของ Teravalis อาจเพิ่มขึ้นถึงสามเท่า

ในปี 1980 รัฐแอริโซนาได้ออกกฎหมายอนุรักษ์น้ำใต้ดินซึ่งกำหนดให้นักพัฒนาในเขตเมืองฟีนิกซ์ต้องรับรองผู้ซื้อว่าบ้านและธุรกิจของพวกเขามีน้ำประปาใช้ได้ 100 ปี กฎหมายยังกำหนดให้นักพัฒนาต้องเติมน้ำชั้นหินอุ้มน้ำในปริมาณที่เท่ากันกับที่พวกเขาดึงออกมา

Bruce Babbitt อดีตผู้ว่าการรัฐแอริโซนาซึ่งลงนามในกฎหมายน้ำบาดาลปี 1980 ขณะดำรงตำแหน่งกล่าวว่า Teravalis จะไม่เป็นไปตามข้อกำหนดทั้งสองข้อ “ข้อสรุปของฉันจากการวิเคราะห์จำนวนมากคือโครงการนี้ไม่สามารถทำงานได้ตามขนาดที่พวกเขากำลังพูดถึง” เขากล่าว